Aunque el turismo poco a poco se recupera en Hong Kong, con 183.600 visitantes entre enero y agosto de este año, los números todavía están muy lejos de los 56 millones de turistas que tuvo el país en 2019. Las estrictas medidas impuestas por la pandemia del coronavirus se liberaron recientemente, por lo que la industria turística se prepara para encarar un lento proceso de recuperación. En busca de acelerarlo, las autoridades de Hong Kong lanzaron una promoción a lo grande: regalarán medio millón de pasajes de avión.

"En 2020, la Autoridad Aeroportuaria de Hong Kong compró por adelantado alrededor de 500.000 boletos aéreos de las aerolíneas locales del territorio como parte de un paquete de ayuda para apoyar a la industria de la aviación", recordó un portavoz de la Autoridad Aeroportuaria de Hong Kong (AAHK).

"La compra tiene el propósito de inyectar liquidez a las aerolíneas por adelantado, mientras que los boletos se regalarán a visitantes globales y residentes de Hong Kong en la campaña de recuperación del mercado", explicó.

Los pasajes tienen un valor de 2.000 millones de dólares hongkoneses, aproximadamente 254,8 millones de dólares estadounidenses. "Esperamos dar el máximo espacio para reconectar a Hong Kong y revitalizar nuestra economía", declaró el presidente ejecutivo de Hong Kong, John Lee, en una conferencia de prensa.

Pasajes de avión gratis

Dane Cheng Ting-yat, director ejecutivo de la Junta de Turismo, le dijo al South China Morning Post que el esquema de vuelo gratuito comenzará una vez que finalicen todas las restricciones de Covid.

“La Autoridad Aeroportuaria finalizará el arreglo con las compañías aéreas. Los boletos de avión gratuitos no son solo para turistas entrantes. Algunos de ellos se entregarán a los viajeros salientes, mientras que otros se distribuirán a través de un agente de viajes”, agregó.

Hong Kong pasó de tener 56 millones de turistas en 2019 a solo 91.000 en 2021

El esquema de vuelos gratis será un gran impulso después de la noticia de que Virgin Atlantic dejará de volar a Hong Kong, poniendo fin a una asociación de 30 años. La aerolínea del Reino Unido, que había detenido la ruta el año pasado, culpó a "complejidades operativas significativas debido al cierre del espacio aéreo ruso en curso" por la interrupción del servicio.

Prudence Lai, analista sénior de la firma de investigación de mercado Euromonitor International, advirtió a la BBC que Hong Kong también necesitaba que China reabriera sus fronteras. "El estado anterior al Covid-19 de Hong Kong representa el potencial de mercado de una recuperación total. Sin embargo, esto depende en gran medida de cuándo regresen los turistas de China continental, ya que China continental contribuye a más de la mitad de las llegadas y los ingresos por viajes de Hong Kong", explicó.

Hong Kong sale del aislamiento

La reapertura del turismo llega después de una de las cuarentenas más estrictas del mundo, donde el país llegó a requerir que los viajeros entrantes pasaran 21 días en una habitación de hotel por su propia cuenta, y solo se permitía la entrada a los residentes de Hong Kong.

Recién el pasado 26 de septiembre se eliminó oficialmente la cuarentena obligatoria de tres a siete días. Instantáneamente, una gran cantidad de residentes comenzó a iniciar sesión en los sitios web de las aerolíneas para reservar vuelos.

El Gobierno de Hong Kong estimó que se necesitarán uno o dos trimestres antes de que los turistas regresen a la ciudad

El frenesí fue tal que Cathay Pacific, la aerolínea de bandera de la ciudad, instaló una "sala de espera" virtual para acceder a su sitio web, mientras que el servicio de reserva de viajes en línea Expedia experimentó un aumento de 900% en la búsqueda de vuelos de Hong Kong a Tokio y de 1.100% para vuelos desde Hong Kong a Osaka, informó Lavinia Rajaram, directora de relaciones públicas de Expedia en Asia.

Pese al levantamiento de la cuarentena, quedan algunos obstáculos por atravesar. Los viajeros internacionales entrantes todavía deben presentar un certificado de vacunación previo al vuelo, así como una prueba de PCR negativa y una prueba rápida de antígenos antes de ingresar.

Una vez que ingresaron, los turistas deben someterse a un período de autocontrol de tres días, durante el cual se les prohíbe comer en restaurantes o visitar bares. Además, deben completar las pruebas de PCR los días 2, 4 y 6 después de la llegada, y una prueba rápida de antígenos todos los días durante siete días.

El renacimiento del turismo

El director ejecutivo de la Junta de Turismo de Hong Kong, Dane Cheng, adelantó a Asian Times que, además de traer a sus "Super Fans de Hong Kong" para su programa de participación global, la organización también invitó a más de 500 miembros de la industria de viajes, profesionales de los medios que cubren el turismo y otras personas influyentes.

Cheng confirmó además que se llevarán a cabo una serie de eventos a gran escala, junto con el Festival de Vinos y Cenas de Hong Kong en noviembre, para resaltar la naturaleza vibrante y dinámica de la ciudad. Para eso, afirmó, más de 400 restaurantes brindarán comidas especiales y ofertas de hasta un 30%.

El gobierno estimó que se necesitarán uno o dos trimestres antes de que los turistas regresen a la ciudad después de levantar las restricciones finales.

La etapa inicial de la campaña publicitaria mundial, según Cheng, se concentrará en Asia y en otras regiones de corta distancia en preparación para la eliminación permanente de todas las restricciones de viaje. Sin embargo, señaló, la junta retrasaría cualquier promoción significativa dirigida a China hasta que se relajaran las restricciones de entrada para el resto de la nación.